by Joe McNulty

Scrolling  through  my  Facebook  homepage  last  night  I  came  across  an  article  on  Vice  with  a  picture  of  Prince  and  the  headline  “Dear  2016,  Fuck  You.”  It  instantly  caught  my  attention,  and  I  thought  to  myself , “you  took  the  words  out  of  my  mouth,” this  should  be  an  interesting  read.  Sadly  there  was  no  actual  content,  except  for  the  word  “Fuck,”  and  a  full  stop. I  suppose  that  single  word  was  enough  to  express  the  writers  contempt  for  a  year  that  has  vanquished  more  musical  legends  in  its  first  quarter  in  a  manner  unparalleled  in  my  brief  existence. Much more  elaboration  was  required  than  that  single  word  expletive,  and  as  I  turned  on  TXFM  to  find  that  Nialler9  was  dedicating  the  whole  night  to  the  deceased  Prince,  with  Raspberry  Beret  followed  by  Purple  Rain,  I  felt  compelled  to  finish  off  the  story  that  wasn’t  told.  Now,  I  reiterate  the  headline  “Dear  2016,  Fuck  you,”  but  not  without  adding  an  indebted  “but  thanks”. 

Towards  the  end  of  2015  the  heaviest  hitting  rock  star  of  them  all,  Lemmy  Kilmister,  passed  away.  The  Motorhead  legend  and  metal  god,  would  initiate  a  cycle  of  deaths  that  have  shook  the  world.  The  iconic  frontman’s  departure  has  left  a  massive  hat  shaped  void  in  the  world’s  musical  landscape.  But  with  the  man  himself  admitting  to  drinking  vodka  and  smoking  a  pack  of  cigarettes  every  day,  just  months  before  his  death,  and  at  the  ripe  old  age  of  70,  it  was  always  only  a  matter  of  time  before  he  would  meet  his  demise.  Advised  by  doctors  to  change  his  lifestyle  habits  and  especially  his  fondness  for  whiskey,  his  compromise  would  be  to  swap  the  witch  for  the  bitch  and  drink  vodka  instead.  A  true  testament  to  his  hardcore  nature,  and  just  one  of  many  stories  that  characterise  him  as  one  of  Music’s  most  loved,  yet  most  self-destructive,  characters.

Then  came  2016,  the  dawning  of  a  new  year  and  new  beginnings,  or  so  we  thought.  The  5th  of  January  would  mark  the  death  of  Nicholas  Caldwell,  vocalist  in  80’s  band  The  Whispers  who  had  hits  such  as  “And  The  Beat  Goes  On,”   and  “Rock  Steady” .  Five  days  later  and  music’s  messiah  himself,  David  Bowie,  singlehandedly  broke  the  internet.  The  passing  of  the Thin White  Duke  received  more  media  coverage  than  anything  I’ve  ever  witnessed, his  status  as  music  royalty  evident  by  the  sheer  outpouring  of  grief  which  ensued.  Creative  to  his  last breath,  Bowie  still managed  to  talk  to  us  from  the  grave,  with  the  chilling  video  for  Lazarus  seen  as  his  parting  gift  to  the  world.  The  opening  lyrics  “Look  up  here,  I’m  in  heaven,”  begins  the  sequence  of  Bowie  in  his  death  bed,  tortured,  before  eventually  experiencing  his  release,  crawling  backwards  into  the  wardrobe  from  whence  he  came.  The  fact  that  he  has  new  music  planned  for  release  after  his  death,  beginning  at  the  end  of  2017,  epitomises  the  nature  of  this  musical  juggernaut.  Relentless  beyond  all  comprehension,  and  unwilling  to  allow  transience  to  cut  short  his  continued  contribution  and  creativity.

Glenn  Frey,  founding  member  of  The  Eagles,  and  vocalist/ guitarist  was  the  co-writer  of  some  of  their  biggest  hits  such  as  “Hotel  California,”  “Desperado,”  and  “Take  it  Easy”.  Frey  died  on  the  18th  January  after  suffering  from  a  bout  of  pneumonia  combined  with  on-going  health  issues.  The  Rock  n  Roll  Hall  of  Fame  inductee  and  6  time  Grammy  winner  was  only  67,  another  one  taken  by  the  dreaded  2016.  Paul  Kantner,  vocalist  and  guitarist  in  Jefferson  Airplane  would  follow  Glenn  into  the  abyss  10  days  later  at  the  age  of  74,  but  not  before  Colin  Verncombe,  aka  Black,  was  killed  in  a  car  crash  just  outside  Cork  City.  His  song,  “Wonderful  Life,”  will  live  long  in  the  memory.    Earth,  Wind  and  Fire  vocalist  Maurice  White  began  the  month  of  February  in  equally  morbid  fashion,  succumbing  to  Parkinson’s  disease,  and  it  didn’t  stop  there. 

Dan  Hicks,  from  Dan  Hicks  and  His  Hot  Licks  passed  away  on  February  6th,  followed  by  Denise  Mathews  from  The  Vanity  6  who  had  the  hit  single  “Nasty  Girl”.  Harvey  Danger  bassist  Aaron  Huffman,  died  aged  just  43  on  March  6th.  Their  song  “Flagpole  Sitta,”  was  the  theme  tune  to  Channel  4’s  Peep  Show.  Keith  Emerson,  pianist  with  Emerson,  Lake  and  Palmer  killed  himself  four  days  later,  with  four  time  Grammy  nominee  Ernestine  Anderson  also  dying  that  day.  Rapper  Phife  Dawg,  Co-founder  of  A  Tribe  Called  Quest, took  his  last  breath  on  the  22nd March,  a  week  before  Andy  Newman  from  Thunderclap  Newman,  creators  of  the  classic  vintage  pop  track  “Something  in  the  Air”.  Grammy  Award  winning  jazz  man  Leonardo  “Gato”  Barbieri  was  deceased  on  April  2nd, before  Merle  Haggard  called  it  time  on  a  distinguished  career  and  life  on  April  6th,  ten  years  after  receiving  the  Lifetime  Achievement  Grammy  award  in  2006.  He  will be  fondly  remembered  for  the  famous  line  “We  don’t  smoke  marijuana  in  Muskogee,  We  don’t  take  our  trips  on  LSD,”  and  also  for  his  anti-  Vietnam  War  focused   lyrics.  And  then,  and  then  there  was  Prince.

Although  he  had  a  health  scare  last  week ,   causing  his  private  jet  to  make  an  unscheduled  landing  so  he  could  be  hospitalised,  Prince’s  passing  came  as  a  shock  to  a  lot  of  people.  At  only  57  he  could  never  be  classified  as  old,  but  it  does  seem  like  he  has  been  around  forever.  If  there  ever  was  an  artist  living  today  that  could’ve  matched  Bowie  in  stature,  it  could  only  ever  of  been  Prince.  Selling  over  150  million  records  worldwide,  a  figure  that  will  substantially  increase  given  his  status  mortem,  Prince’s  imprint  on  Music  runs  much  deeper  than  the  39  studio  albums  he  has  in  his  back  catalogue.  In  addition  to  his  own  success,  he  wrote  hit  songs  for  many  others,  from  Sinead  O’Connor’s – “Nothing  Compare  to  you”,  to  The  Bangles – “Manic  Monday,”  and  Stevie  Nicks    “Stand   Back”.

One  man  who  was  a  massive  Prince  fan  and  a  heavy  influence  on  his  music  was  Miles  Davis  and  in  his  1989  Autobiography  this  is  what  he  had  to  say:

“Prince  is  from  the  school  of  James  Brown,  but  Prince  got  some  Marvin  Gaye,  and  Jimi  Hendrix  and  Sly  in  him  also,  even  Little  Richard.  He’s  a  mixture  of  all  those  guys,  and  Duke  Elington.  He  reminds  me  in  a  way  of  Charlie  Chaplin,  he,  and  Michael  Jackson.  I  think  Prince’s  music  is  pointing  towards  the  future.”

Aptly  put,  considering  the  influence  that  the  Pioneering  artist  has  had  on  shaping  music  as  we  know  it  today.  What  makes  Prince  so  special  is  the  way  in  which  he  was  regarded  amongst  his  peers,  nobody  could  ever  denounce  his  talent  as  a  musician,  his  charisma  as  a  showman  or  his  ability  to  make  women  faint  with  one  subtle,  yet  intentional,  pout  of  the  lips  or  thrust  of  the  hips.  He  was  all  of  those  guys,  and  when  they  passed,  they  lived  on  through  Prince.  What  saddens  me  is  that  I  cannot  think  of  anyone  who  can  carry  on  this  legacy,  someone  who  could  even  be  mentioned  in  the  same  breath  as  any  of  those  guys.  Nobody  comes  close.  This  is  not  just  the  passing  of  an  artist  and  a  person,  this  is  the  passing  of  a  generation  of  artists. 

Death  in  any  instance  is  a  morbid  experience,  but  why  is  it  that  when  one  of  our  heroes  die,  (people  whom  we  do  not  know  and  in  most  instances  have  never  met)  do  we  feel  so  much  compassion?  The  fact  of  the  matter  is,  most  of  the  time  it’s  a  complete  miracle  they  make  it  as  far  as  they  do,  a  lifetime  on  the  road  along  with  drugs  consumed  through  every  orifice  is  enough  to  make  the  word  “longevity”  obsolete.  One  thing  that  death  does  ensure  though,  is  the  longevity  of  their  music,  along  with  a  new  found  appreciation  for  their  existence,  a  generation  of  new  fans  and  the  revival  of  real  music.  So  much  so,  that  for  just  one  moment  it  masks  the  nonsense  polluting  our  airwaves.  Oscar  Wilde  once  said:  “Everything  popular  is  wrong”,  and,  unfortunately,  to  an  extent,  this  is  normally  the  case.  It’s  only  when  a  legend  dies  that  everything  popular  is  right  in  that  moment,  and  for  that  we  must  not  mourn,  we  must  rejoice  the  re-ignition  of  their  music,  reminisce  their  genius,  and  realise  that  ironically,  their  deaths  have  made  them  immortal.